Los primeros ocupantes fueron ermitaños y monjes irlandeses. que llegaron en el siglo VIII, pero fueron desplazados por el arribo de paganos nórdicos, quienes sistemáticamente se establecieron en Islandia entre los años 870 y 930 A.D. Existen varias versiones referente a la llegada de estos colonizadores y los motivos por los cuales decidieron colonizar la isla. Algunas versiones alegan razones políticas y disconformidad con los reyes en sus países de origen. Otras mencionan causas económicas ( resistencia a pagar tributos excesivos). En el año 930 el Parlamento mas antiguo de Europa, el Althin (Asamblea General o Parlamento) fue formada en Thingvellir, inaugurándose así la llamada Mancomunidad Islandesa compuesta por 39 jefaturas independientes que subsistieron hasta 1262 cuando Islandia cayó bajo el dominio noruego. En el año 1000 el pueblo adoptó pacíficamente las creencias cristianas, a través del Parlamento.

A principios del siglo X exploradores islandeses bajo el mando de Eric el Rojo descubrieron Groenlandia y alrededor del año 1000, miembros de otra expedición, liderada por Leif Ericsson ( el hijo de Eric el Rojo) fueron los primeros europeos en pisar el continente americano. Sin embargo sus intentos por establecerse en el nuevo mundo fallaron. En 1380 tanto Islandia como Noruega cayeron bajo el dominio danés y en 1662 los islandeses se vieron forzados a aceptar su absoluta monarquía. EL siglo XVIII fue la etapa más oscura de la historia de Islandia, y por varias razones, la población declinó hasta contar solo 35.000 personas. En 1809 un aventurero danés, Jorgen Jorgensen, ayudado por un londinense, se apropió del poder en Islandia y proclamó un Gobierto autónomo, pero pronto fue removido por un buque de guerra británico. Después de las guerras Napoleónicas las condiciones comenzaron a mejorar y hacia mediados del siglo XIX la lucha política en procura de una mayor autonomía comenzó bajo el liderazgo de Jón Sigurdsson (1811-1879), hoy héroe Nacional. En 1843 el Althing fue restituido como Asamblea Consultiva. En 1854 el Comercio Exterior fue enteramente liberado.

En 1874 cuando Islandia celebró el milenario de su primer asentamiento, recibió una constitución del rey danés y el control de sus propias finanzas. En 1904 obtuvo su propio gobierno y en 1918 su soberanía, pero quedó asociada a Dinamarca y a su corona. Durante la Segunda Guerra Mundial Islandia estuvo asociada a los Aliados. En 1940 fue ocupada por las fuerzas británicas quienes fueron reemplazadas en 1941 por fuerzas americanas por un acuerdo especial entre los Gobiernos Islandés y Americano. EL 17 de junio de 1944, aniversario del nacimiento de Jón Sigurdsson, la República de Islandia fue formalmente proclamada en Thingvellir.

Tras unos primeros intentos (siglo VIII) a cargo de monjes irlandeses, la verdadera colonización de Islandia comenzó en el siglo IX por vikingos noruegos, El parlamento islandés, Althingi, fue fundado en 930, y es considerado el más antiguo del mundo todavía en vigor. La república vikinga fue abolida en el siglo XIII cuando Islandia pasó a depender de Noruega, que cayó bajo la corona danesa a finales de1 siglo XIV. La isla perteneció a Dinamarca hasta su total independencia en 1944, Reykjavik (Cala de Humos), fue el lugar de asentamiento del primer colono, Ingólfur Arnarson, en 874. Siglos más tarde se convirtió en la capital que hoy concentra a más del 50%, de la población. La Presidenta de la República es la progresista Vigdis Finnbogadóttir, En 1991 fue elegido Presidente del Gobierno el conservador David Oddsson